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Atelier mécanique, René de Siebenthal & Fils SA

| Rédacteur: Jean-René Gonthier

>> En rentrant dans le village de Bex dans le canton de Vaud, le long de l’avenue de la Gare, à gauche, vous trouverez le chemin de la Pensée. De prime abord, rien n’indique que vous vous trouverez alors, à l’embouchure de ce chemin, plus proche de Mars et de Pluton que des bords du lac Léman, pourtant peu éloigné.

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Base support en aluminium. (Image: R. de Siebenthal et Frédéric Bonjour)
Base support en aluminium. (Image: R. de Siebenthal et Frédéric Bonjour)

En poussant la porte de l’atelier mécanique R. de Siebenthal & Fils SA, vous trouverez sans doute que cet atelier mécanique est très semblable à de nombreux autres. Aux machines, des mécaniciens sont afférés, l’odeur est connue, le bleu de travail est de rigueur. Ce n’est qu’en montant les escaliers et en poussant la porte du bureau de M. Jacques de Siebenthal que l’on se trouve propulsé de la mécanique traditionnelle à la mécanique de très grande précision pour se plonger dans la fusion nucléaire, la microchirurgie de haut niveau, l’horlogerie, les vols satellitaires et autres sondes spatiales. C’est en rencontrant M. Jacques de Siebenthal que l’on mesure à quel point la qualité d’un homme, associée à un savoir-faire ancré profondément dans les gênes familiaux, sépare la mécanique de précision de notre pays des concurrents.

Passage de témoin

L’entreprise R. de Siebenthal a été fondée en 1932, en pleine crise économique, par M. Henri de Siebenthal. A l’époque il achète un tour, une perceuse et une installation de soudage autogène et électrique Sécheron. En 1938, son fils René de Siebenthal entre en apprentissage dans l’entreprise qui grandit en 1945. En 1958, au décès du fondateur, René de Siebenthal reprend la direction de l’entreprise jusqu’en 1982. Lors du cinquantenaire, la raison sociale est transformée et l’entreprise devient une société en nom collectif : René de Siebenthal & Fils, par la venue à la co-direction de la 3ème génération, M. Jacques de Siebenthal. Un second agrandissement est effectué en 1982 permettant de séparer les activités de tournage et de fraisage. C’est en 1987 que la société fait un pas technologique décisif en acquérant un tour Mori Seiki à commande numérique de grande capacité, puis elle achètera un centre d’usinage vertical Mori Seiki et ne cessera de moderniser son parc de machines. L’atelier s’équipe peu à peu d’appareils de contrôle de dureté, de rugosité, à affichage digital de 0.001mm résolution pour pouvoir fournir des protocoles de mesure à des clients de plus en plus exigeants. En 2001, les ateliers doublent leur superficie par une nouvelle construction pour atteindre 436 m2.

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Reprise de la société

En 2001, au décès de M. René de Siebenthal, son fils reprend seul les rennes de l’entreprise. En 2002, une 4ème génération de mécanicien voit le jour avec la naissance d’Alex de Siebenthal, dont on espère qu’il porte en lui les gênes de la mécanique.

79 ans d’expérience dans l’usinage mécanique de très haute précision, dans le travail de matériaux exotiques tels que l’Hastelloy, l’Inconel, le titane font de cette entreprise un fleuron microtechnique. Sa spécialisation dans l’usinage de matériaux exotiques, comme le molybdène ou Tantale l’amène fréquemment à documenter les fabricants d’outillages sur le comportement de leurs produits dans certaines conditions.

Nous sommes loin du sous-traitant et de son image traditionnelle pour entrer dans le monde de la co-traitance et du conseil, dans les domaines aussi pointus que la chimie, la biochimie, le génie génétique, la robotique, le nucléaire, l’aéronautique et le domaine spatial.

Départ pour l'espace

Les pièces fabriquées par l’atelier mécanique partent dans l’espace, par exemple sur la sonde Huygens qui s’est posée sur Titan. On retrouve également des pièces dans l’automobile, par exemple des éléments de prototype pour pile à combustible et dans des réalisations de pièces de haute précision pour de grandes marques horlogères. A chaque fois, c’est le savoir-faire et l’expérience que le donneur d’ordres vient chercher. Vous pourrez chercher les grandes séries, vous n’en trouverez pas. En revanche, les armoires sont remplies de prototypes. La société n’hésite pas à collaborer avec des start up, afin de répondre à des besoins et des problématiques spécifiques. La patience est alors de rigueur, mais le succès peut être au rendez-vous.

L’EPFL est d’ailleurs un client fréquent de M. Jacques de Siebenthal, venant chercher auprès de ce praticien des solutions que les professeurs ne parviennent pas forcément à trouver. Récemment, l’entreprise a travaillé sur un projet de pièces implantables dans le corps humain, avec matériaux à mémoire de forme.

L’entreprise qui emploie 3 collaborateurs qualifiés et forme 2 apprentis, réalise un chiffre d’affaires de l’ordre de Fr. 800'000.-. Ses clients sont essentiellement suisses, même si ses produits se retrouvent ensuite répartis sur la surface de la planète, ainsi que dans divers points de notre système solaire. Sa très grande spécialisation et sa diversification lui a permis de passer sans grande difficulté la crise de 2009, notamment grâce au secteur horloger.

Il est intéressant de relever que l’orientation de l’entreprise dans les domaines à forte valeur ajoutée et les prototypes (travaux souvent risqués qui ne sont pas forcément recherchés par tous les industriels) tient notamment à la spécificité financière de l’entreprise. Totalement autofinancée, la société n’a jamais été tentée de réaliser du chiffre, mais s’est toujours concentrée sur ses marges. De ce fait, elle s’est écartée des grandes séries pour se concentrer sur des niches extrêmement porteuses.

En 2010, la société a investi dans un centre d’usinage 5 axes pour les pièces de très grandes dimensions. Elle souhaite mettre ses compétences au service des autres ateliers de mécanique pour des travaux en sous-traitance. Gageons que son savoir-faire sera précieux au tissu industriel romand et souhaitons bon vent à cette entreprise. <<

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